Verstappen moet in slotfase buigen voor Hamilton na fascinerende strijd

Verstappen (r) in gevecht met Hamilton. Afbeelding: AFP

Na een fascinerend tweegevecht met wereldkampioen Lewis Hamilton, is Max Verstappen zondagmiddag tweede geworden in de GP van Hongarije.

Het lukte Verstappen niet zijn pole-position om te zetten in een overwinning. Mercedes en Hamilton hanteerden uiteindelijk de betere strategie, waardoor Verstappen vier ronden voor het einde de leiding moest afstaan aan Hamilton. De tweestrijd tussen de twee beste coureurs van dit moment was enerverend, maar Hamilton kan na de zege de wereldtitel vrijwel niet meer ontgaan.

Lees ook: ‘Two-man-show’ in Boedapest

Verstappen startte de race in Hongarije vanaf pole-position; zijn eerste na 93 Grands Prix. Een nieuwe gewaarwording, want voor het eerst ging de Red Bull-coureur daardoor ook van acquit als favoriet voor de overwinning. Bij de zeven Grand Prix-zeges die hij eerder had behaald, was hij nooit de uitgesproken kandidaat voor de zege.

Last van schouders

Ondanks die nieuwe rol viel er zaterdag na de felbevochten verovering van de eerste pole-position een last van zijn schouders. Ook bij het team, waar de beste startplek werd gevierd alsof de overwinning al op zak was. “Dit ontbrak nog”, zei Verstappen zelf. “Niet dat ik eronder leed, maar het blijft je toch op een of andere manier achtervolgen. Dit kunnen we wegstrepen en ik ben nu ook verlost van al die vragen wanneer ik mijn eerste pole-position ga veroveren.”

Lees terug: De race van minuut tot minuut

De Hungaroring is een circuit waar pole-position van groot belang is omdat inhalen op het korte, smalle baantje in de heuvels even buiten Budapest vrijwel onmogelijk is. Maar Verstappen wist ook dat eerder dit jaar door een software-probleem niet alle starts altijd vlot waren verlopen. “We hebben proefstarts gedaan en die gingen allemaal goed”, had de Limburger er echter alle vertrouwen in. Interessant was bovendien de vraag hoe Mercedes de start zou aanpakken. Met Bottas naast Verstappen in de eerste rij en Hamilton direct achter de Limburger, was de vraag of Mercedes een plannetje kon bedenken om Verstappen in de eerste bocht in de verdrukking te brengen.

Verstappen moet in slotfase buigen voor Hamilton na fascinerende strijd
De uitslag van de GP van Hongarije. Foto: F1

Prullenbak in

Dat plan kon al snel de prullenbak in. Verstappen kwam goed weg, maar in het gedrang om de tweede plaats was er een lichte touché tussen Hamilton en Bottas, wat voor de Fin resulteerde in een vroegtijdige pitstop om de beschadigde neus van zijn bolide te vervangen. Daarbij wisselde Bottas meteen naar de harde banden om zodoende de race uit te rijden zonder een extra stop. Maar alle strategieën om al in het begin van de race door een verschillende aanpak Verstappen onder druk te zetten of te dwingen zijn tactiek aan te passen, waren nutteloos.

Verstappen controleerde de wedstrijd, maar Hamilton bleef – als enige – binnen reikwijdte. De kloof werd extreem klein na de pitstops naar harde banden. Twee keer deed de Brit een poging voorbij te komen; beide keren pareerde Verstappen geschikt. Daarop veranderde Mercedes van tactiek en haalde Hamilton binnen voor een extra pitstop, waarbij hij werd voorzien van verse zachtere banden.

Inhaalslag

Daarmee rekende de Brit zich rijk, maar na een korte inhaalslag stagneerde de tijdwinst op Verstappen. Daarop restte slechts de vraag of de harde banden van de Limburger het zouden uithouden tot de finish. De tweestrijd eindigde razend spannend, met Hamilton die per ronde ongeveer een seconde afsnoepte van zijn achterstand. Er was geen houden aan op de oude banden en vier ronden voor het einde moest Verstappen zich gewonnen geven.

Door Ivo Op den Camp