Worden de autofabrieken in Born en Normal weer zusterlocaties?

De assemblagelijn van Rivian in het Amerikaanse Normal.  Afbeelding: Rivian

Een delegatie van VDL Nedcar bezoekt volgende week de productielocatie van de groene start-up Rivian in Normal, Illinois, de mogelijk nieuwe klant/koper. De geschiedenis van beide autofabrieken toont frappante gelijkenissen.

Begint de toekomst van VDL Nedcar met het vernieuwde Normal? Daar, op twee uur rijden van Chicago, heeft de assemblage van fossiele brandstofslurpers reeds plaatsgemaakt voor slimme, geavanceerde productie van volledig elektrische pick-ups, bestelbusjes en vanaf komend jaar SUV’s. Ook in Born wordt steeds meer ingezet op automatisering, digitalisering en robotisering. Maar een volledig elektrische auto laat nog op zich wachten.

Worden de autofabrieken in Born en Normal weer zusterlocaties?
De autofabriek in Normal, Illinois.  Foto: Rivian

De fabriek in Normal was van 1988 tot en met 2014 het domein van Mitsubishi. Het was de enige Amerikaanse autofabriek in Japanse handen. Aan de assemblagelijn werden meerdere modellen gebouwd. Op het hoogtepunt in 2000 waren dat ruim 222.000 auto’s, door zo’n 4000 medewerkers.

Lees ook: Innig contact VDL Nedcar met Rivian, delegatie uit Born bezoekt in december Amerikaanse fabriek

Bijna gelijktijdig zwaaide Mitsubishi de scepter bij Nedcar in Born. In het topjaar 1999 rolden dik 262.000 auto’s uit de fabriek, al gebiedt de eerlijkheid te melden dat er destijds flink wat Volvo’s S30/V40 tussen zaten.

Opmerkelijk: voordat de Japanners beide fabrieken in volledig eigendom kregen, was er sprake van een joint venture. In de VS met Chrysler (tot 1993) en in ons land met Volvo Cars (tot 2001).

Mitsubishi-tijdperk

Het jaar 2010 markeerde het begin van het einde van het Mitsubishi-tijdperk. De Japanners kondigden in Normal aan de autoproductie in 2014 te zullen staken. Vrijwel gelijktijdig een identieke boodschap in Born: einde productie van de Colt en Outlander in het laatste kwartaal van 2012.

Worden de autofabrieken in Born en Normal weer zusterlocaties?
Foto: Rivian

Een overheidssubsidie van 45 miljoen dollar om 1200 Amerikaanse banen te behouden, bleek in de VS slechts uitstel van executie. Het laatste Mitsubishi-model dat zowel in Born (2012) als in Normal (2015) van de band rolde was de Outlander.

Opluchting in Born. In december 2012 nam VDL Groep de aandelen van Mitsubishi Motors Corporation over. Met BMW als nieuwe klant werd de fabriek in Born met destijds 1200 medewerkers nieuw leven in geblazen.

Sloop

Treurnis daarentegen in Normal, waar ruim 1200 medewerkers hun baan verloren. De zoektocht van het stadsbestuur naar een nieuwe koper voor de fabriek, bleek een wanhopige. Slechts enkele maanden verwijderd van sloop, diende zich plots Rivian aan. Het innovatieve bedrijf, vernoemd naar de Indian River in Florida waar oprichter Robert J. Scaringe (38) een groot deel van zijn jeugd doorbracht op zijn roeiboot, was in eerste instantie alleen geïnteresseerd in apparatuur. Maar de verkenners zagen al snel een grotere kans met vooral veel oudgedienden.

Worden de autofabrieken in Born en Normal weer zusterlocaties?
Transport van een bestelbusje door de fabriek van Rivian.   Foto: Rivian

Rivian kuste de fabriek, gelegen op een terrein van 3,3 miljoen vierkante meter, wakker met forse investeringen in de modernste technologie. Aan de zoektocht naar medewerkers ging een heuse roadshow vooraf. Topman Robert J. Scaringe predikte in zijn pitch met name de passie en het omarmen van een nieuwe duurzame toekomst.

De productiecampus in Normal behoort nu tot technologisch een van de meest geavanceerde fabrieken ter wereld en telt 3400 medewerkers. Rondom de recente, zeer succesvolle rit naar de beurs in New York, hebben de eerst pick-ups (hoofdzakelijk voor eigen personeel) en bestelwagens (voor webreus Amazon) de fabriek verlaten.

Volgende week gaat een delegatie van VDL Nedcar op bezoek in Normal. Om moderne kunst van elektrische auto’s bouwen af te kijken? Om samen op te trekken? Of om Rivian als klant dan wel nieuwe eigenaar over de streep te trekken? VDL en Rivian zwijgen diplomatiek. Het is wel een uitgelezen kans om de geschiedenis en toekomst van beide fabrieken weer parallel te laten lopen.

Door Frans Dreissen

Toegang tot alle Plus-artikelen?

Dagelijks worden meer dan 100 Plus-artikelen gepubliceerd door de verslaggevers van De Limburger. Steun de regionale journalistiek en word digitaal abonnee vanaf 1,04 per week.

Profiteer nu